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Chapter 4

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    'You must come to us on the 17th; we expect to have a few people and some good music,' Cousin Maria said to him before he quitted the house; and he wondered whether, the 17th being still ten days off, this might not be an intimation that they could abstain from his society until then. He chose, at any rate, not to take it as such, and called several times in the interval, late in the afternoon, when the ladies would be sure to have come in.

    They were always there, and Cousin Maria's welcome was, for each occasion, maternal, though when he took leave she made no allusion to future meetings  to his coming again; but there were always other visitors as well, collected at tea round the great fire of logs, in the friendly, brilliant drawing-room where the luxurious was no enemy to the casual and Mrs. Temperly's manner of dispensing hospitality recalled to our young man somehow certain memories of his youthful time: visits in New England, at old homesteads flanked with elms, where a talkative, democratic, delightful farmer's wife pressed upon her company rustic viands in which she herself had had a hand. Cousin Maria enjoyed the services of a distinguished chef, and delicious petits fours were served with her tea; but Raymond had a sense that to complete the impression hot home-made gingerbread should have been produced.

    The atmosphere was suffused with the presence of Madame de Brives. She was either there or she was just coming or she was just gone; her name, her voice, her example and encouragement were in the air. Other ladies came and went  sometimes accompanied by gentlemen who looked worn out, had waxed moustaches and knew how to talk  and they were sometimes designated in the same manner as Madame de Brives; but she remained the Marquise par excellence, the incarnation of brilliancy and renown. The conversation moved among simple but civilised topics, was not dull and, considering that it consisted largely of personalities, was not ill-natured. L
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